En edelsten blir definert som en vakker, sjelden og hard sten, slik at den kan brukes som smykkesten. Fargen er den viktigste egenskapen i en edelsten, unntatt de som skal være fargeløse, som diamanten. Gemmologen skiller ikke mellom edelsten og halv-edelsten.

Naturlige edelstener

Det finnes naturlige edelstener, som formes i jordens indre ( f. eks. en safir fra en mine i Sri Lanka). De færreste edelstener kommer til verden med en flott farge. Nesten alle blir fargebehandlet gjennom den varmebehandlingen som er akseptert i smykkeindustrien. Alle andre behandlinger skal det informeres om f. eks. når stenen er kjemisk behandlet på overflaten, som en ”lattice-diffusion” safir.

Syntetiske edelstener

Flotte, naturlige og sjeldne edelstener er veldig dyre og den første syntetiske edelstenen ble produsert på slutten av 1800-tallet for å kunne tilby en lavere prisklasse. Syntetiske edelstener er produsert av mennesker i et laboratorium og har samme kjemiske og optiske egenskaper som en natursten (f. eks. en syntetisk safir produsert i et laboratorium i Thailand).

Immitasjoner

Mens syntetiske stener har like kjemiske og optiske egenskaper som sin naturlig motpart har imitasjoner ingen ting å gjøre med edelstenen den ønsker å imitere (f. eks. blå fasetert glass for å etterligne en safir). En safirimitasjon kan også være en annen edelsten som for eksempel en blå spinel. Spinel har andre kjemiske og optiske egenskaper enn en safir og er et rimeligere alternativ.

Rubin
Rubin er den mest verdifulle fargete edelstenen. Andre røde naturstener er granat, zirkonia og spinel. De mest kjente røde syntetiske edelstener er syntetisk rubin, syntetisk cubic zirkonia og syntetisk spinel.




Smaragd
Smaragden er kjent for sin dype blå-grønne fargen. Den blir ofte forvekslet med turmalin. Andre grønne stener er demantoid granat , peridot og zirkonia.






Safir
Safiren med den kraftige violet-blå fargen er meget etterspurt, fulgt av akvamarin og topaz. Syntetiske, kalibrerte safirer blir oftte brukt i ringer.






Diamant
Diamanten blir oftest etterlignet p.g.a. sin høye verdi av syntetisk cubic zirkonia, syntetisk moissanite og t.o.m. syntetiske diamanter.